¿Los algoritmos médicos matan a los pacientes? Estudio muestra peligro de fórmulas racistas

En los EE. UU., Los médicos utilizan algoritmos en medicina para evaluar los datos de los pacientes. Sin embargo, un nuevo estudio muestra que los modelos matemáticos racistas pueden incluso costarle la vida a las personas enfermas.

Es justo decir que la atención médica de EE. UU. Tiene un problema de racismo. Los afroamericanos tienen más probabilidades de desarrollar enfermedades crónicas y la atención médica a la que tienen acceso tiende a ser de menor calidad que, por ejemplo, los estadounidenses blancos.

Los algoritmos en medicina parecen exacerbar esta discrepancia, muestra un nuevo estudio.


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Algoritmos en medicina: útiles para los pronósticos

Los médicos en los Estados Unidos a veces usan algoritmos para evaluar los resultados de laboratorio para sopesar el riesgo de enfermedad de un paciente o para tomar decisiones sobre el mejor tratamiento.

Algunos algoritmos en medicina utilizan el color de la piel del paciente como parámetro y, en muchos casos, sin ninguna justificación científica. Estos criterios racistas pueden tener efectos drásticos.

En casos extremos, es posible que el paciente no reciba atención médica adecuada o incorrecta, simplemente por el color de su piel, como lo ilustra un estudio del área de Boston, que ahora se ha publicado en el Journal of General Medicine.

El algoritmo previno potencialmente los trasplantes que salvan vidas

Los investigadores observaron una fórmula utilizada por muchos institutos de salud que utiliza un análisis de sangre llamado eGFR para evaluar el riesgo de enfermedad renal.

Esta fórmula utiliza un marcador de color de piel que incrementa automáticamente los puntajes de las pruebas afroamericanas. En este caso, un resultado más alto significa un riesgo menor de enfermedad.

Los científicos encontraron que los pacientes blancos, con un cuadro clínico similar, tenían más probabilidades de recibir atención médica que los pacientes negros.

Por el contrario, esto significa que el algoritmo calificó a los afroamericanos como «más saludables» basándose únicamente en el color de su piel, lo que significa que es posible que no se les hayan sugerido métodos de tratamiento importantes en primer lugar.

En 64 casos, por ejemplo, los afroamericanos no terminaron en la lista de trasplantes de órganos que podrían salvar vidas debido al resultado del algoritmo.

Los médicos, a su vez, no cuestionaron los resultados de los algoritmos, aunque el riesgo de que los afroamericanos desarrollen insuficiencia renal es cuatro veces mayor que el de los estadounidenses blancos.

Los investigadores tenían archivos de alrededor de 57.000 pacientes, de los cuales 2.225 eran afroamericanos (alrededor del cuatro por ciento). En este caso, este es un número muy pequeño para hacer declaraciones generales.

Pero en realidad no está del todo claro desde un punto de vista médico por qué el factor de color de la piel juega un papel en un análisis de sangre.

Médicamente cuestionable

Porque la prueba de eFGR en realidad evalúa el valor de creatinina. Sin embargo, un nivel elevado de creatinina puede ser un indicio de insuficiencia renal crónica: hasta donde se sabe, el nivel de creatinina está influenciado principalmente por la dieta y no por el color de la piel.

Una mirada a las razones por las cuales los afroamericanos sufren desproporcionadamente de insuficiencia renal lo confirma. La obesidad y la diabetes como consecuencia de una mala alimentación y un ejercicio inadecuado son los principales factores.

Los desarrolladores declararon que la razón era que querían usar el factor de color de piel para compensar las diferencias estadísticas en la cantidad de datos en el algoritmo.

Al menos desde un punto de vista médico, esto parece cuestionable, incluso si hay enfermedades en las que intervienen factores genéticos. Sin embargo, estos tampoco son idénticos a las categorías sociales de blanco y negro. Y estos, a su vez, no con las decisiones individuales sobre el ejercicio y la dieta.

El uso de estas categorías superficiales de algoritmos en medicina no parece lo suficientemente diferenciado.

Jugadores de fútbol demandan contra algoritmo racista

El algoritmo para la prueba de creatinina no es un caso aislado. Según lo informado por la revista Wired, un grupo de exjugadores de fútbol afroamericano presentó una demanda contra la Liga Nacional de Fútbol Americano (NFL) en los Estados Unidos en agosto de 2022.

El caso se refería a pagos de compensación por lesiones cerebrales sufridas por los jugadores durante sus carreras, y los demandantes afirman que la NFL utilizó un algoritmo racista para calcular los pagos.

Esto supuestamente calificó más altas las habilidades cognitivas de los jugadores blancos y, por lo tanto, les otorgó cantidades más altas de compensación que sus contrapartes afroamericanas.

Los algoritmos defectuosos perjudican a todos

Mientras tanto, el tema también ha llegado a la política. Algunos políticos, como la senadora Elizabeth Warren del estado estadounidense de Massachusetts, han instado a las autoridades sanitarias a investigar los prejuicios raciales en los algoritmos de la medicina.

Algunos hospitales e instituciones ya no utilizan este algoritmo específico en respuesta al estudio de prueba renal. Pero mientras las organizaciones generales médicas no cambien sus pautas para crear tales algoritmos, poco cambiará en general.

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Varias asociaciones que abogan por la atención de pacientes con enfermedad renal han lanzado una petición. Las asociaciones no necesariamente quieren abolir los algoritmos en la medicina, sino mejorarlos y liberarlos de los prejuicios racistas.

Después de todo, los algoritmos defectuosos son peligrosos para todos los pacientes.

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